สำนักงานคณะกรรมการอาหารและยาคาดว่าจะอนุมัติยาที่ผลิตโดย Merck และ Ridgeback Biootherapeutics ที่เรียกว่า molnupiravir ในเร็วๆ นี้ ซึ่งจะช่วยลดความเสี่ยงของการรักษาในโรงพยาบาลและการเสียชีวิตจาก COVID-19 ได้ถึง 30% หากรับประทานภายใน 5 วันหลังจากเริ่มมีอาการ

ยาต้านไวรัสอีกตัวหนึ่งที่พัฒนาโดยไฟเซอร์อาจทำงานได้ดียิ่งขึ้น การวิเคราะห์ระหว่างกาลแสดงให้เห็นว่ายามีประสิทธิภาพ 85% เมื่อรับประทานภายในห้าวันหลังจากเริ่มมีอาการ องค์การอาหารและยาสามารถอนุญาตได้ภายในสิ้นปีนี้

สมัครรับจดหมายข่าว The Morning จาก New York Times

นับตั้งแต่เริ่มมีการระบาดใหญ่ นักวิทยาศาสตร์ต่างหวังว่าจะมีตัวเลือกที่สะดวกสบาย เช่น ยาที่แพทย์สามารถสั่งจ่ายและไปรับที่ร้านขายยาในท้องถิ่น

และยาสองเม็ดนี้อาจเป็นเพียงจุดเริ่มต้น ด้วยการคุกคามของโอไมครอนและสายพันธุ์อื่น ๆ ที่ปรากฏขึ้น นักวิทยาศาสตร์กล่าวว่าเราจำเป็นต้องมีคลังอาวุธของยาเพื่อปรับใช้กับศัตรูรายใหม่ – โดยเฉพาะอย่างยิ่งหากสายพันธุ์เหล่านั้นทำลายการป้องกันของวัคซีนที่มีอยู่

นักวิจัยทั่วโลกกำลังออกแบบยาใหม่ตั้งแต่ต้น โดยมุ่งเป้าไปที่จุดอ่อนในโครงสร้างโมเลกุลของไวรัสโคโรนาอย่างแม่นยำ และคนอื่น ๆ กำลังทดสอบว่ายาเม็ดทำงานได้ดีกว่าเมื่อรับประทานเองหรือไม่

“ไวรัสเป็นสัตว์เจ้าเล่ห์ และคุณต้องนำหน้าพวกมัน” ดร.แอนโธนี เฟาซี ผู้เชี่ยวชาญด้านโรคติดเชื้อชั้นนำของรัฐบาลกล่าว “ฉันคิดว่ามันคงไร้เดียงสาที่จะคิดว่าถ้าคุณได้รับยาดีๆ สักหนึ่งหรือสองตัว คุณก็ไม่ต้องการอะไรอีกแล้ว—ไม่ใช่เมื่อคุณมีไวรัสที่คร่าชีวิตชาวอเมริกันไปแล้ว 760,000 คน”

ความพยายามในช่วงต้น

การแย่งชิงยา COVID-19 เริ่มขึ้นเมื่อปีที่แล้วในช่วงเริ่มต้นของการระบาดใหญ่ ที่บริษัทยาและห้องปฏิบัติการทางวิชาการ นักวิจัยได้คัดกรองยาที่มีอยู่หลายพันชนิดเพื่อดูว่ามียาตัวใดที่ต่อต้าน SARS-CoV-2 ซึ่งเป็นไวรัสที่ทำให้เกิด COVID-19 ได้

กลยุทธ์นี้ใช้เวลานาน แต่ความสำเร็จจะนำไปสู่ยาต้านไวรัสได้เร็วกว่าการพยายามสร้างยาใหม่ทั้งหมด สิ่งที่ตามมาคือคลื่นแห่งความล้มเหลวที่โหดร้าย

ยาต้านไวรัสที่ทำงานในจานเพาะเชื้อล้มเหลวเมื่อทำการทดสอบในสัตว์ และยาต้านไวรัสที่ทำงานในสัตว์ล้มเหลวในการทดลองทางคลินิก

แม้แต่ยาที่นำมาทดลองก็มักจะน่าผิดหวัง ยารักษาไข้หวัดใหญ่ชื่อฟาวิพิราเวียร์ให้ผลลัพธ์ที่น่าพึงพอใจในการทดลองในระยะแรก ซึ่งทำให้ Appili Therapeutics ในแคนาดาเริ่มการทดลองขั้นสุดท้ายกับอาสาสมัครมากกว่า 1,200 คน แต่เมื่อวันที่ 12 พ.ย. บริษัทประกาศว่ายาเม็ดไม่ได้เร่งการฟื้นตัวจากโรค

molnupiravir ยาตัวใหม่ของเมอร์คได้รับการศึกษาในปี 2019 โดยบริษัทไม่แสวงหากำไรที่เชื่อมโยงกับมหาวิทยาลัยเอมอรีเพื่อใช้รักษาโรคไข้สมองอักเสบจากม้าในเวเนซุเอลา ซึ่งเป็นไวรัสที่ไม่ค่อยมีใครรู้จักซึ่งกลัวว่าเป็นอาวุธชีวภาพที่มีศักยภาพ เมื่อโมลนูพิราเวียร์พบยีนของไวรัส มันจะสร้างความเสียหาย นำไปสู่การกลายพันธุ์ชุดใหม่ ไวรัสใหม่มักจะถูกปล่อยให้ทำซ้ำไม่ได้

ในเดือนตุลาคม เมอร์คประกาศผลเบื้องต้นของการทดลองใช้มอลนูพิราเวียร์: ยาดังกล่าวช่วยลดความเสี่ยงของการรักษาในโรงพยาบาลและการเสียชีวิตได้ประมาณ 50% รัฐบาลสหรัฐฯ ได้ซื้อยามอลนูพิราเวียร์ประมาณ 3.1 ล้านคอร์ส ในราคา 2.2 พันล้านดอลลาร์สหรัฐฯ เพื่อลดจำนวนผู้เสียชีวิตจากโรคโควิด-19 อย่างกระตือรือร้นที่จะควบคุมจำนวนผู้เสียชีวิต

แต่ในการวิเคราะห์ขั้นสุดท้ายของการทดลอง ประสิทธิภาพของยาลดลงเหลือ 30%
ในการประชุมคณะกรรมการที่ปรึกษาของ FDA เมื่อวันที่ 30 พ.ย. ผู้เชี่ยวชาญได้หารือถึงศักยภาพของยาที่จะทำให้เกิดการกลายพันธุ์ ไม่ใช่แค่ในไวรัส แต่ใน DNA ของผู้คนด้วย คณะกรรมการลงมติแนะนำให้อนุมัติ molnupiravir แต่เพียงเสียงข้างมากเท่านั้น และแม้แต่สมาชิกคณะกรรมการที่ลงคะแนนเห็นชอบกับยาก็แสดงการจองเนื่องจากผลข้างเคียงที่อาจเกิดขึ้น

ยาของไฟเซอร์อยู่ถัดจากสปอตไลท์ ต้นกำเนิดของมันย้อนกลับไปเมื่อเกือบสองทศวรรษที่ผ่านมา จนกระทั่งนักวิจัยของไฟเซอร์กำลังค้นหายาที่สามารถต่อสู้กับ coronavirus ที่ทำให้เกิดโรคซาร์ส พวกเขาตัดสินใจที่จะสร้างโมเลกุลที่สามารถปิดกั้นโปรตีนจากไวรัสที่จำเป็นที่เรียกว่าโปรตีเอส โปรตีเอสทำหน้าที่เหมือนกรรไกรตัดโมเลกุล โดยตัดโมเลกุลยาวๆ ออกเป็นชิ้นๆ ที่ช่วยสร้างไวรัสตัวใหม่

ยานี้แต่เดิมเรียกว่า PF-00835231 ซึ่งติดอยู่ในโปรตีเอสเหมือนหมากฝรั่งที่อัดแน่นอยู่ระหว่างใบมีดกรรไกร PF-00835231 พิสูจน์แล้วว่ามีประสิทธิภาพในการต่อต้านโรคซาร์สเมื่อให้ทางหลอดเลือดดำแก่หนู

การระบาดของโรคซาร์สสิ้นสุดลงก่อนที่ไฟเซอร์จะสามารถทำการทดลองทางคลินิกได้ แต่หลังจากการระบาดใหญ่ของโควิด-19 เมื่อปีที่แล้ว นักวิจัยของบริษัทดึงยาออกจากชั้นวางเพื่อทดลองต่อต้าน SARS-CoV-2

พวกเขาดัดแปลงมันเพื่อต่อต้านโปรตีเอสของ coronavirus ใหม่และปรับแต่งโมเลกุลเพื่อให้ทำงานเป็นยาเม็ด Paxlovid ตามที่ไฟเซอร์สร้างแบรนด์ยานี้ ได้ออกมาจากการทดลองทางคลินิกเมื่อเดือนที่แล้วด้วยผลลัพธ์เริ่มต้นที่ยอดเยี่ยม: ประสิทธิภาพ 85% หากรับประทานภายในห้าวันหลังจากเริ่มมีอาการ ยังคงต้องจับตาดูว่าตัวเลขยังคงสูงขนาดนั้นในการวิเคราะห์ขั้นสุดท้ายหรือไม่

ไม่นานหลังจากการประกาศผลระหว่างกาล ไฟเซอร์ได้ยื่นขออนุมัติจาก FDA ของ Paxlovid และบรรลุข้อตกลงกับรัฐบาลสหรัฐฯ ในการจัดหาหลักสูตรยามากถึง 10 ล้านหลักสูตรในราคา 5.3 พันล้านดอลลาร์

ขณะที่ FDA ตรวจทานใบสมัครของบริษัท จะพิจารณาไม่เพียงแค่ประสิทธิภาพของ Paxlovid แต่ยังรวมถึงผลข้างเคียงที่อาจเกิดขึ้นด้วย Paxlovid ไม่เหมือนกับ molnupiravir ตรงที่ไม่ทำให้เกิดการกลายพันธุ์ ดังนั้นจึงอาจจะไม่ทำให้เกิดสัญญาณสีแดงเหมือนเดิม

Sara Cherry ผู้เชี่ยวชาญด้านไวรัสจาก Perelman School of Medicine แห่งมหาวิทยาลัยเพนซิลเวเนีย กล่าวว่า “เนื่องจากการทำงานผ่านกลไกที่แตกต่างกันซึ่งไม่เกี่ยวข้องกับสารพันธุกรรมของเรา จึงมีโอกาสน้อยที่จะทำให้เกิดการเปลี่ยนแปลงใน DNA ของเรา แต่เธอเสริมว่า “สารยับยั้งโปรตีเอสมีความรับผิดต่างกัน”

เซลล์ของเราสร้างโปรตีเอส ซึ่งเราใช้เพื่อลดโปรตีนของเราเอง ทำให้พวกมันทำงานใหม่ได้ แม้ว่ายายับยั้งโปรตีเอสหลายชนิดได้รับการพิสูจน์แล้วว่าปลอดภัย แต่ยาบางตัวก็สามารถล็อคโปรตีเอสของเราแทนโปรตีเอสที่เกิดจากไวรัสได้ อย่างไรก็ตาม การใช้ยาระยะสั้นเพื่อหยุด COVID-19 อาจลดความเสี่ยงดังกล่าวจากยาเช่น Paxlovid

เชอร์รี่กล่าวว่าการปรากฎตัวของยาต้านไวรัสสองชนิดสำหรับ COVID นั้น “น่าตื่นเต้นอย่างยิ่ง” โดยเฉพาะอย่างยิ่งเมื่อโอไมครอนแพร่กระจายไปทั่วโลก ยาจะได้รับการต้อนรับเป็นพิเศษ เธอกล่าว ถ้าโอไมครอน หรือตัวแปรใหม่อื่น ๆ กลายเป็นการลดประสิทธิภาพของวัคซีน การกลายพันธุ์ที่น่าเป็นห่วงในโอไมครอนนั้นอยู่ในโปรตีนขัดขวางภายนอกของไวรัส ซึ่งไม่มีส่วนเกี่ยวข้องกับเป้าหมายไวรัสของยาเม็ด

“นั่นจะช่วยเราได้อย่างแน่นอน หากเราจำเป็นต้องเปลี่ยนวัคซีนจริงๆ” เชอร์รี่กล่าว
หากประวัติศาสตร์เป็นแนวทาง ยาต้านไวรัสตัวแรกที่แสดงคำมั่นสัญญาจะไม่ดีที่สุด ยาเม็ดแรกสำหรับเอชไอวี ซึ่งเป็นยารักษามะเร็งที่เรียกว่า AZT ทำให้เกิดผลข้างเคียงที่ร้ายแรง และนำไปสู่การวิวัฒนาการของไวรัสเวอร์ชันที่ดื้อต่อ AZT

หลายปีต่อมา ยาที่กำหนดเป้าหมายโปรตีเอสของ HIV นั้นเป็นพิษน้อยกว่าและมีประสิทธิภาพมากกว่า AZT นักวิทยาศาสตร์ยังพบว่าการรวมเม็ดยาเข้าด้วยกันจะทำให้ยามีประสิทธิภาพมากขึ้น นอกจากนี้ยังเป็นการยากที่ไวรัสจะพัฒนาความต้านทานต่อยาค็อกเทล

เชอร์รี่และเพื่อนร่วมงานของเธอกำลังผสมยาต้านไวรัสเพื่อดูว่าพวกเขาทำงานได้ดีเพียงใด ในการทดสอบเซลล์มนุษย์ที่ติดเชื้อ พวกเขาพบว่าการรวม molnupiravir และ Paxlovid ทำให้เกิดผลกระทบที่มีพลังมากกว่ายาตัวใดตัวหนึ่ง

ผลรวมนี้เรียกว่าการเติมแต่ง แต่นักวิจัยยังค้นหาชุดค่าผสมที่สร้าง “การทำงานร่วมกัน” ซึ่งเป็นผลที่มากกว่าการเพิ่มผลกระทบของยาสองตัวเข้าด้วยกัน

ดร. มาร์ค เดนิสัน ผู้เชี่ยวชาญด้านไวรัสจากศูนย์การแพทย์มหาวิทยาลัยแวนเดอร์บิลต์ กล่าวว่า “การเติมหมายถึงหนึ่งบวกหนึ่งเท่ากับสอง และการทำงานร่วมกันหมายถึงหนึ่งบวกหนึ่งเท่ากับสี่” “และนั่นก็เป็นไปได้”

เฟาซี ซึ่งดูแลการพัฒนาการรักษาแบบผสมผสานสำหรับเอชไอวีเมื่อ 30 ปีที่แล้ว กล่าวว่าสถาบันสุขภาพแห่งชาติจะสามารถทดสอบยาเม็ดผสมสำหรับโควิด-19 ในการทดลองทางคลินิกได้อย่างรวดเร็ว

และด้วยโครงการต้านไวรัสที่จัดตั้งขึ้นใหม่เพื่อการระบาดใหญ่ หน่วยงานของเฟาซีจะมีเงิน 3 พันล้านดอลลาร์เพื่อสนับสนุนศูนย์วิจัยทางวิชาการเพื่อพัฒนายาตัวใหม่ เขากล่าวว่าผลลัพธ์แรกจากการศึกษาเหล่านั้นอาจมาถึงในเวลาประมาณหนึ่งปี

ไวรัสโคโรน่าผลิตโปรตีนจำนวนมากที่จำเป็นสำหรับการจำลองแบบ และแต่ละตัวอาจเป็นเป้าหมายของยาตัวใหม่ เมื่อเซลล์ที่ติดเชื้อสร้าง RNA ชิ้นใหม่ของไวรัส โปรตีนของไวรัสที่เรียกว่าเฮลิเคสจะต้องคลายตัวก่อนที่จะบรรจุลงในเปลือกของไวรัสตัวใหม่ นักวิจัยกำลังตรวจสอบยาที่สกัดกั้นเฮลิเคสของ coronavirus ทำให้ยีนของไวรัสยุ่งเหยิง

นักวิจัยคนอื่นๆ ตั้งเป้าที่จะโจมตีไม่ใช่โปรตีนจากไวรัส แต่มุ่งเป้าไปที่สารพันธุกรรมของไวรัส เมื่อโคโรนาไวรัสฉีด RNA เข้าไปในเซลล์ของมนุษย์ โมเลกุลจะดิ้นเป็นลูปและหงิกงอ โครงสร้างเหล่านี้สามารถจัดการกับเซลล์ของมนุษย์และมีความสำคัญต่อการอยู่รอดของไวรัส

ในช่วงไม่กี่ปีมานี้ ผู้พัฒนายาไม่กี่คนได้ไล่ตาม RNA ที่พันกันเหล่านี้ Amanda Hargrove นักเคมีจาก Duke University กล่าวว่า “มันเป็นสโมสรเล็กๆ

Hargrove และเพื่อนร่วมงานของเธอได้ดัดแปลงยาลดความดันโลหิตหลายแบบที่เรียกว่า amiloride เพื่อให้สามารถจับกับ RNA ของไวรัสได้ ในการศึกษาที่ตีพิมพ์เมื่อวันที่ 26 พ.ย. นักวิจัยพบว่ามีอะไมโลไรด์สามชนิดที่จับ RNA ของ SARS-CoV-2 ในการทดลองในห้องปฏิบัติการโดยใช้เซลล์ลิงที่ติดเชื้อ พวกเขาพบว่าอะมิโลไรด์สามารถลดการผลิตไวรัสได้ถึงสามสิบเท่า

หากยาที่ใช้ทดลองเหล่านี้ได้ผล ยาเหล่านี้สามารถเปิดทางให้เครื่องดื่มค็อกเทลมีศักยภาพมากขึ้น
“คุณต้องการโจมตีไวรัสจากทุกด้าน” เดนิสันกล่าว “คุณต้องการกรีดยางและทำให้เครื่องยนต์สกปรกและเบรก”

ที่สถาบันวิจัยกองทัพวอลเตอร์ รีด นักวิจัยกำลังพยายามสร้างยาเม็ดที่จะต่อต้านไวรัสโคโรน่าทั้งหมด พวกเขากำลังมองหาเป้าหมายที่เหมือนกับโปรตีเอสของ coronavirus ทั้งหมด ในช่วงเริ่มต้นของการระบาดใหญ่เมื่อปีที่แล้ว พวกเขาคัดกรองสารประกอบ 41 ล้านตัวโดยใช้คอมพิวเตอร์ที่ได้รับการฝึกฝนให้รู้จักยาที่มีศักยภาพ

พวกเขาทำการทดลองกับตัวเลือกที่ดีที่สุด 800 รายการและพบว่ามีผู้เข้าแข่งขันอันดับต้นๆ เพียงไม่กี่ราย ซึ่งตอนนี้พวกเขากำลังทดสอบในหนู

พ.ต.ท. แบรนดอน ไพบัส หนึ่งในนักวิจัยของวอลเตอร์ รีด กล่าวว่าการใช้ปัญญาประดิษฐ์ทำให้โครงการนี้หายไปหลายปี แต่เนื่องจากพวกเขากำลังทำยาตั้งแต่เริ่มต้น พวกเขาจึงไม่สามารถเคลื่อนที่ได้เร็วเท่ากับเมอร์คหรือไฟเซอร์ไปยังยาที่ได้รับอนุญาต “อาจต้องใช้เวลาสองสามปี หากทรัพยากรเอื้ออำนวย” เขากล่าว

เฟาซีและเพื่อนร่วมงานตั้งใจจะใช้กลยุทธ์เดียวกันนี้ในการค้นหายาต้านไวรัสที่ได้ผลในวงศ์ไวรัสอื่นๆ เช่น ไวรัสฟลาวิไวรัส ซึ่งทำให้เกิดโรคต่างๆ เช่น ไข้เลือดออกและไข้เวสต์ไนล์ และโทกาไวรัสที่ทำให้เกิดโรคที่มียุงเป็นพาหะ เช่น โรคชิคุนกุนยา และโรคไข้สมองอักเสบจากม้าตะวันออก

“ฉันมีความมั่นใจอย่างมาก” เฟาซีกล่าว “ในความสามารถเชิงสร้างสรรค์ของผู้สืบสวนที่อยู่ข้างนอกนั้น บางคนมีความคิดบ้าๆ บอๆ และบางคนมีความคิดที่ดูบ้าๆ บอๆ ซึ่งกลับกลายเป็นว่าดีจริงๆ”