การประกาศเมื่อเร็วๆ นี้โดยนักวิทยาศาสตร์ชาวแอฟริกาใต้เกี่ยวกับไวรัสโควิด-19 สายพันธุ์ใหม่ได้จุดชนวนให้เกิดความกลัวไปทั่วโลก นำไปสู่การขายออกของตลาดและเพิ่มความวิตกกังวลเกี่ยวกับการระบาดใหญ่ในฤดูหนาวครั้งที่สอง

ตัวแปรนี้ซึ่งปัจจุบันเรียกว่า B.1.1.529 ถูกค้นพบในบอตสวานาและมีรายงานแล้วในแอฟริกาใต้ เบลเยียม ฮ่องกง และอิสราเอล

มีหลายสายพันธุ์ตั้งแต่เกิด coronavirus ครั้งแรก แต่ B.1.1.529 ได้รับความสนใจอย่างมากเนื่องจากมีการกลายพันธุ์อย่างมีนัยสำคัญ

“สิ่งที่มีคือคลัสเตอร์ของการกลายพันธุ์หลายอย่าง การกลายพันธุ์มากกว่าที่เราเคยเห็นในส่วนโปรตีนขัดขวางของ coronavirus และโปรตีนขัดขวางมีความสำคัญเพราะนั่นคือสิ่งที่วัคซีนของเราตั้งเป้าหมาย” Amesh Adalja นักวิชาการอาวุโสของ Johns Hopkins Center for Health Security กล่าวใน Yahoo Finance Live (วิดีโอด้านบน) “นั่นคือวิธีที่ไวรัสเข้าสู่ตัวเรา”

หลังจากการค้นพบ องค์การอนามัยโลก (WHO) ได้ประกาศอย่างเป็นทางการว่า B.1.1.529 เป็น “ตัวแปรที่น่ากังวล” ในวันศุกร์และต่อมาได้ตั้งชื่อตัวแปร omicron

“เมื่อเราเห็นการกลายพันธุ์ที่นั่น และมีบางอย่างที่น่ากังวล เรากังวลว่าสิ่งนี้จะแพร่เชื้อได้มากกว่านี้หรือไม่? นี่คือสิ่งที่อาจหลีกเลี่ยงการป้องกันวัคซีนของเราได้หรือไม่? นี่คือสิ่งที่อาจหลีกเลี่ยงการป้องกันโมโนโคลนอลแอนติบอดีได้หรือไม่” Adalja กล่าวว่า “คำถามทั้งหมดเหล่านี้จะได้รับคำตอบในอีกสองสามวันหรือสัปดาห์ข้างหน้า และนั่นจะทำให้เราสามารถระบุลักษณะได้อย่างเต็มที่ว่าเราควรกังวลเกี่ยวกับเรื่องนี้มากน้อยเพียงใด”

ดร.ลักษมัน สวามี แพทย์ประจำห้องไอซียูของศูนย์การแพทย์บอสตัน กล่าวว่า แม้จะมีเหตุผลที่น่าเป็นห่วง แต่ก็ยังไม่ใช่เวลาที่จะตื่นตระหนก

“เรื่องนี้มีสามมิติ” Swamy กล่าวใน Yahoo Finance Live “อย่างแรกคือ: ตัวแปรนี้จะแพร่กระจายเร็วกว่า เหมือนกับไฟป่ามากกว่าเดลต้าหรือไม่? มันจะแซงเดลต้าหรือเปล่า”

เขาตั้งข้อสังเกตว่า “มีเหตุผลที่เราทุกคนกำลังพูดถึง” เกี่ยวกับตัวแปรปัจจุบันนี้ และควรตรวจสอบอย่างใกล้ชิดเพื่อดูว่ามีความคล้ายคลึงกับสายพันธุ์เดลต้าที่แพร่ระบาดสูงเพียงใด ซึ่งปัจจุบันมีผู้ป่วยโรคโควิด-19 เกือบทั้งหมดในสหรัฐอเมริกา

คำถามสำคัญอีกสองข้อที่ควรถาม Swamy กล่าวคือ: มันจะทำร้ายและฆ่าคนจำนวนมากหรือไม่? และวัคซีนในปัจจุบันจะต่อต้านมันได้หรือไม่?

“ฉันคิดว่าตอนนี้เราไม่มีตัวเลขใกล้เคียงที่จะรู้เรื่องนี้แล้ว” Swamy กล่าว แต่เสริมว่าความกังวลเกี่ยวกับประสิทธิภาพของวัคซีนนั้นใช้ได้ “มีเหตุผลที่ต้องกังวลเนื่องจากการกลายพันธุ์ใหม่ในโปรตีนขัดขวาง … แต่ไม่มีเหตุผลใดที่จะถือว่าวัคซีนของเราไม่มีการป้องกันที่สำคัญที่นั่น”

ข้อแม้ที่สำคัญคือต้องแน่ใจว่าทุกคนได้รับการฉีดวัคซีน ปัจจุบัน 59.1% ของผู้มีสิทธิ์ในสหรัฐอเมริกาได้รับการฉีดวัคซีนครบถ้วนในขณะที่ 69.7% ได้รับอย่างน้อยหนึ่งครั้ง ณ วันที่ 24 พ.ย. และวัคซีนทั้งสามที่มีอยู่ในประเทศกำลังเสนอโดสเสริมที่ปรับให้เข้ากับตัวแปรเดลต้าโดยเฉพาะ

“วัคซีนทำหน้าที่ได้หลายอย่าง” Adalja กล่าว “ไม่ใช่แค่แอนติบอดี้และไม่ใช่แค่การป้องกันโรคที่ไม่รุนแรงเท่านั้น เป้าหมายคือการป้องกันการเจ็บป่วยที่รุนแรง เป็นเกณฑ์ที่สูงมากสำหรับตัวแปรใด ๆ ที่สามารถทำให้เกิดโรคร้ายแรงในผู้ที่ได้รับวัคซีนได้ ดังนั้น ฉันไม่คิดว่าเราจะเห็นฤดูกาลแย่เหมือนปีที่แล้ว เพราะเราไม่มีอะไรเลยจริงๆ ยกเว้นการดูแลแบบประคับประคองขั้นพื้นฐาน และเรมเดซิเวียร์ และเดกซาเมทาโซน เรามีเครื่องมืออีกมากมาย ดังนั้นฉันคิดว่านั่นช่วยปกป้องเราจากความเลวร้ายในฤดูหนาว แต่ไม่ได้หมายความว่าจะไม่หยาบและไม่แข็ง โรงพยาบาลอาจรู้สึกกดดัน นั่นอาจหลีกเลี่ยงไม่ได้”

‘การห้ามเดินทางไม่ได้ผล
เมื่อวันศุกร์ ทำเนียบขาวประกาศว่าสหรัฐฯ จะเริ่มจำกัดการเดินทางจากแอฟริกาใต้ บอตสวานา ซิมบับเว นามิเบีย เลโซโท เอสวาตินี โมซัมบิก และมาลาวี เริ่มตั้งแต่วันจันทร์

ทั้ง Swamy และ Adalja วิจารณ์การห้ามเดินทางอย่างไรก็ตาม

“การห้ามการเดินทางไม่ได้ผล” Adalja กล่าว “พวกเขาลงเอยด้วยการตีตราประเทศ ประเทศที่แยกไวรัสนี้และรายงานว่าขณะนี้กำลังจะถูกลงโทษเนื่องจากมีความโปร่งใส อะไรคือความหมายสำหรับตัวแปรในอนาคตหากผู้คนถูกลงโทษด้วยวิธีนี้ด้วยการจำกัดการเดินทาง? เรามีการทดสอบ เรามีเครื่องมือ จึงไม่เหมือนกับว่าเราทำอะไรไม่ถูกเหมือนเมื่อเดือนมกราคม 2020”

ประเทศอื่น ๆ ได้เริ่มใช้ข้อ จำกัด การเดินทางอันเป็นผลมาจากรูปแบบใหม่ บาห์เรน เบลเยียม อังกฤษ โครเอเชีย ฝรั่งเศส เยอรมนี อิสราเอล อิตาลี ญี่ปุ่น มอลตา เนเธอร์แลนด์ ฮ่องกง ฟิลิปปินส์ และสิงคโปร์ ต่างก็หยุดหรือจำกัดเที่ยวบินจากแอฟริกาใต้

“ฉันไม่คิดว่าการห้ามเดินทางควรเริ่มต้นหรือแม้กระทั่งบนโต๊ะ” Adalja กล่าว “แต่น่าเสียดาย ที่นักการเมืองวางสิ่งเหล่านั้นได้ง่ายเพราะประชาชนทั่วไปจะโห่ร้องเพื่อพวกเขา และทำให้นักการเมืองดูเหมือนพวกเขากำลังทำอะไรบางอย่างเมื่อพวกเขาทำสิ่งที่เลวร้ายลงจริง ๆ”

“มันไม่สมเหตุสมผลกับผมขนาดนั้น” เขากล่าว “ผมคิดว่าเราได้เห็นมาตลอดครึ่งปีหลัง สองปีที่มันไม่ได้สร้างความแตกต่างมากนัก ฉันชอบที่จะเห็นข้อมูลที่บอกว่าตรงกันข้าม แต่ในความคิดของฉัน ฉันไม่คิดว่าการจำกัดการเดินทางและการห้ามเดินทางเหล่านี้มีผลกระทบอย่างมากกับเรื่องนี้ เราได้เห็นมันแพร่กระจายไปแล้ว”

และ Adalja กล่าวเสริมว่า ตัวแปรนี้น่าจะแพร่กระจายไปยังประเทศต่างๆ ที่เจ้าหน้าที่ยังไม่ทราบ
“แล้วเราจะตอบโต้อย่างไร” เขาพูดว่า. “เราตอบโต้ด้วยวิธีเดียวกับที่เรารับมือมาโดยตลอด เรารับคนฉีดวัคซีนมากขึ้น และเราปฏิบัติตามมาตรการป้องกันขั้นพื้นฐานแบบเดียวกัน เราไม่ต้องกักตัวและล็อกทุกอย่างหากทำได้ ข้อควรระวังที่น้อยกว่าก่อนหน้านี้เล็กน้อย”